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信息的发展与区块链的出现

1675 人参与  2018年08月28日 14:25  分类 : 区块链精品文章  评论

要么拥抱颠覆,要么被颠覆

说起区块链,就不得不从比特币说起。2008年,一个化名中本聪的神秘组织发表了比特币的白皮书——《比特币:一种点对点的电子现金系统》。2014年开始,比特币的行情波动让“区块链”这个概念逐渐进入了一部分人的视野。

区块链究竟是什么?一言以蔽之,区块链是一种能够大幅降低商业社会信用成本的技术。区块链作为一个分布式的账簿,其数据 一旦记录下来,就是永久保存且不可更改的。过去,当你和一个陌生人进行一个商业行为的时候,你无法百分之百地相信他,他也无法百分之百地相信你,为了解决 这个问题,我们不得不需要第三方来做信用背书以证明这个交易的公平性和真实性。但是第三方信用背书就是完全没有问题的吗?有没有可能通过技术的手段,不需 要信任第三方,彼此就能达成信任,从而可以直接促成交易?区块链就是为了解决这个问题而生的,通过代码和数字,不可篡改,达成了信任的基础。通俗地说,我 想和你做生意,我知道1+1=2,你也同意1+1=2,那我们就有了信任的基础。我们的交易会在全网广播,所有人都来作证,这样不需要第三方,我们就可以 完成交易了。这是一个非常了不起的发明!商业社会发展的基石便是信用!而区块链居然大幅地降低了信用的成本。

目前,我在硅谷所认识的大多数人都把注意力集中在了人工智能上,他们认为这是最有前景的技术革命。我也被他们的热情深深 感染了!人工智能将颠覆行业,并赋予我们从前只敢在超级科幻小说中想象的能力。诚然,人工智能拥有改变世界的能力,而区块链也可以。一个社会的发展,一方 面是生产力的发展,另一方面是生产关系的发展,生产力和生产关系相互作用。在我的认知判断里,以人工智能为代表的新技术,代表着先进的生产力,一定有非常 好的前途,可以提升很多工作的效率,而区块链则代表着先进的生产关系,把信用的成本降低到忽略不计,大幅提升了交易的效率。人工智能和区块链的结合,一定 是未来最有前途的产业。

有人说,现在区块链数字货币资产涨得这么快,肯定有很多泡沫!“当主流媒体还在忙于猜测加密货币价格及其黑市阴谋时,其 遗漏了这一切的本质事实。那就是,密码学家们悄然发明了一套全新的技术原型。”Haseeb Qureshi在其文章《区块链:一场始料未及的革命(Blockchain:The Revolution We’re Not Ready for)》中指出,“区块链将颠覆整个社会,它将使得仅存在于乌托邦和哲学家白日梦中的治理体系得以实现。”文中,他不仅饶有趣味地将区块链技术与20世 纪震惊物理学界的弦理论进行了类比,还举出1995~2001年互联网泡沫危机以警醒盲目跟风的投机者。

正如我所提及的,如果你也相信区块链是未来的趋势,那么这个行业还是非常早期的阶段,泡沫也许真的存在,大潮退去才知道谁在裸泳。我坚信,当尘埃清理干净以后,那些兢兢业业的真正想要改变世界的区块链创业者,一定会有所建树。

十年以后,可以预见,区块链+和今日互联网+一样寻常,所有不透明、低效的行业,都会被区块链颠覆;大部分的生活问题都可以被区块链解决,而加密数字货币作为区块链分布式的记账单位与区块链紧密结合,成为一种新型的资产,资产代币化成为一种新的趋势。

朋友们,现在有一个链接未来的机会摆在大家的面前,以往无数次的技术革新告诉我们,要么选择去拥抱颠覆,要么只能被颠覆。

魏久胜

于澳大利亚墨尔本

一个真正信任时代的到来

人类社会的进步与信息的发展息息相关,在大众传播时代,信息传播是中心化的,信息掌握在少数人手中。而在“点对点”的信息传播中,人类一直无法解决“共识”的问题,互联网实现了信息互联,却无法解决互信的问题——直到区块链出现,这些问题才有了完美的解决方案。

人类的一切活动都离不开“信用”两个字。数学家邓巴认为,人与人之间点对点的信任,其极限也就是150人。因此,当前 人类活动中凡是涉及“信用”的问题,都由一个中心(第三方机构)来做信用背书。但是区块链可以通过算法建立智能信任,它公开透明、成本低、速度快、分布广 泛,没有权威可以篡改、伪造记录,意味着一个真正信任时代的到来。

技术的发展都是为了创造更美好的生活,人类历史上一切技术革新,无不带来效率的巨大提升,例如从手工制作到蒸汽机的出现,从马车到汽车再到高铁。区块链也是这样一种技术,它的去中心化,必将影响各行各业,极大地提升效率和降低成本,便捷人们的生活。

文字作为信息的载体,它的出现是人类文明史上的一座伟大的里程碑,它让信息可以被记录、被储存,并在更大的范围更深入地传播。没有信息的传播,就不会造就 今天的文明。然而,过去的信息传播都是中心化的。在“点对点”的信息传播中,一直都有两个难解的问题:一是信息传播的一致性问题,二是信息传播中的互信性 问题。在区块链出现之前,这两个难题几乎是无解的。

信息传播与商业发展

人们到处在谈论信息,我们越来越多地听到信息这个词。例如,“我们现在进入了一个信息化社会”“我们正在迈向信息高速公路”“这是一个信息爆炸的时代”。

那么,到底什么是信息呢?[1] 广义地说,信息就是消息。一切存在都有信息。人的五官生来就是为了感受信息的,它们是信息的接收器,五官所感受到的一切,都是信息。信息的积累和传播,是人类文明进步的基础。

人类社会赖以生存、发展的三大基础,就是物质、能量和信息。世界是由物质组成的,能量是一切物质运动的动力,信息是人类了解自然及人类社会的凭据。没有信息传播,就没有交流,物质和能量就无法顺畅、和谐地流动,人类文明就不会有今天的成果。

信息看不见也摸不着,它不同于拿在手上的工具,不同于吃入嘴中的食物。但是人们却越来越意识到信息的重要性。如果把人类 发展的历史看作一条轨迹,按照一定的目的向前延伸,那么就会发现它是沿着信息不断膨胀的方向前进的。信息量小、传播效率低的社会,发展速度缓慢;信息量 大、传播效率高的社会,发展速度快。信息的爆炸,使人类社会加速度地向前迈进,达到了不可思议的程度。

可以说,让信息更广泛、更快速、更高效、更准确地传播,是人类社会发展的内在需求。人类对信息传播的技术探索从来都没有停止过。

整个人类的进化史,同时也是人类信息传播的发展史。在人类的整个历史发展中,经历了5次巨大的信息变革。每一次信息变革都对人类社会的发展产生巨大的推动力,带来飞跃式的进步。这5次信息革命依次为:语言的诞生、文字的诞生、印刷术的诞生、大众传播和互联网。

人类最早的信息活动,是在记号和信号时代。在这个时代,人类信息传播与动物并无多大区别,主要靠动作、表情或简单的音节来传递信息,协调狩猎活动。

直到语言出现,语言的产生是人类摆脱动物社会状态的决定性一步。语言最初是将声音与周围事物联系起来的符号,后来逐渐提高了抽象能力,成为能够表达复杂意义的音声体系。语言的产生不仅提高了人类传播的效率,而且促进了人类思维能力的发达。

文字的发明是人类社会的一个壮举。口语的传播受到物理空间和时间的限制,不利于流传。文字的产生使人类历代的知识和智慧得到积累和传承,扩大了人类的相互交流。

文字产生后,人类经历了手抄传播阶段。手抄传播规模小,成本高,效率低,印刷术的发明大大降低了信息传播的成本,被誉为四大发明之一。

再后来,随着电磁波等技术的发明,人类进入大众传播时代,报纸、广播、电视、电影的出现,将人类的信息传播推向一个新的高度。

互联网的出现,使信息得以爆炸式传播。

人类物质文明的进步与精神文明的进步,都与信息的传播和发展密切相关。信息的交流和出现促成了商业的出现,因为交易的一 个基本前提就是沟通和共识。正因为如此,秦始皇被称为“千古第一帝”,因为他统一了文字和度量衡,给不同地区的人进行经济交往和文化交流提供了便利,这是 中国能成为一个统一的多民族国家不可缺少的基本条件。

[1] 1948年,香农发表了信息论,他对信息的定义是:“信息是用来消除不确定性的东西”。

互联网实现信息互联

互联网始于1969年,当时,美军担心自己的军事指挥中心遭受核攻击而陷入瘫痪,于是计划将军事指挥中心一分为四,同时这几个中心之间还可以互相联络。于是,美军在ARPA(阿帕网[1] ,美国国防部研究计划署)制定的协定下将美国西南部的大学UCLA(加利福尼亚大学洛杉矶分校)、斯坦福大学研究学院、UCSB(加利福尼亚大学)和犹他 州大学的四台主要的计算机连接起来。这个协定由剑桥大学的BBN和MA执行,在1969年12月开始联机。到1970年6月,麻省理工、哈佛大学、BBN 和加州圣达莫尼卡系统发展公司加入进来。1983年,美国国防部将阿帕网分为军网和民网,渐渐扩大为今天的互联网。之后有越来越多的公司加入其中。

由于阿帕网无法做到与其他类计算机网络交流,1973年春,文顿·瑟夫和鲍勃·康开始研究如何将阿帕网和另外两个已有的 网络相连接,尤其是连接卫星网络(SAT NET)和基于夏威夷的分组业务的ALOHA网(ALOHA NET)。瑟夫设计了新的计算机交流协议,最后被称为传送控制协议/互联网协议(TCP/IP)。

由于TCP/IP体系结构的发展,互联网在20世纪70年代迅速发展起来,到1983年,整个世界普遍采用了这个体系结构。可以说,互联网通过运用TCP/IP协议,实现了信息互联。从此,人类进入了信息爆炸的时代,改变了世界经济格局。

互联网改变了信息传播的方式,在互联网上,人人都可以制造信息、传播信息、接收信息。只要有一部手机,人人都可以是媒体,人类进入了自媒体时代。

信息传播方式的改变,让普通大众也开始有了话语权,让信息交流的渠道变得更短,信息传播的效率更高,人类社会经济的发展速度也因此超越以往任何一个时代。

但是,人们也感受到一些不足之处。

其一,在互联网上,人们制造虚假信息太容易了,成本也很低,几乎成本为零,因此互联网上出现了大量的虚假信息。

互联网实现了信息互联,却无法解决互信的问题。

人们在互联网上看到一条信息的时候,第一反应往往不是去相信它,而是去验证它。例如,当人们看到一个新商品的介绍时,哪怕再心动,也不敢马上就买,而是先百度出大量信息进行比较分析或者先各方打听下,以验证信息的真实度。

互联网上的互信如此之难,以至于还诞生了“水军”“刷单”“刷信用”等新生职业。我们可以看到:互联网时代,人类为了达成“互信”,付出了多少努力,花费了多少成本。

有没有一种方法,让互信变得简单?

区块链技术,就是一种从信息互联到价值互联的系统,这一点,我们稍后详细讲解。

其二,互联网上信息很多,这导致垃圾信息也很多。对如何过滤垃圾信息这个命题的探索,可以说在互联网诞生之初就已经存 在。发展到现在,人们已经有了包括名单过滤技术、关键词过滤技术、图像过滤技术、模板过滤技术、智能过滤技术等一系列的技术探索。据统计,美国内容过滤软 件整个市场每年的营业额达数十亿美元。

区块链诞生过程中的一项重要发明——哈希算法,其初衷就和过滤垃圾信息有关。亚当·贝克发明了哈希算法,其中用到了工作 量证明系统。他的本意,是实现电子邮件的可信。发送电子邮件之前,需要运算一个数学题,这样发送大量垃圾邮件就会成本巨大,他用这种方法来过滤垃圾邮件, 最后却成了区块链诞生过程中的重要一步。

其三,互联网时代的信息传播,还有一个人们十分关心的问题,就是隐私和安全问题。互联网诞生了一个新词“人肉”,即通过互联网信息去确认一个人的现实身份。

因此,IT大神们对密钥技术的探索从未停止过。在对数字货币的探索过程中,密钥是其中的一个关键技术。区块链也是密钥技术探索下的产物,除了应用于数字货币,它在网络安全方面也有巨大的应用空间。

[1] 阿帕网实际上是从1968年开始组建,1969年第一期工程投入使用,最开始只有4个节点。1970年已初具雏形,开始对非军用机构开放。

信息传播中的“拜占庭”难题

互联网实现了信息点对点传播,即“去中心化”传播。但是去中心化却存在两个致命的问题,一是一致性问题,二是正确性问题。这就是著名的“拜占庭难题”。

什么是“拜占庭难题”?

我们都知道,过去的信息传递一直都是中心化的。例如,军队会有总指挥部,所有的信息都由总指挥部发出,再层层下达。那 么,假如没有这个总指挥部呢?也就是说,假如信息传递是去中心化的呢?会变成什么样子?于是就有了著名的“拜占庭难题”。“拜占庭难题”并不是真实发生的 历史事件,它只是科学家的一个假设。[1] 具体是这样的:

想象一下,在拜占庭时代有一个强大的城邦,它拥有巨大的财富,它的周围有10个城邦,它们都觊觎拜占庭的财富,想要侵略并占领它。

它们各自组织了一支军队,这10支军队之间彼此独立、各自为营,且各自派出一个联络员互相联系。在这种情况下,“中心”是不存在的,信息传递可以在任意两支军队之间进行。也就是说,此时的信息传递是“点对点的”。

假设这10支军队必须同时进攻才有胜算,那么要做到同时进攻,就必须确保所有的“点对点”信息传递都是正确无误的。但是这一点在实际操作中很难。因为在战争中,要做到信息同步几乎不可能,而且存在“他们当中有叛徒,故意传递错误信息”的可能。

这就是信息传递中的“拜占庭难题”。简单地讲,“拜占庭难题”指的就是去中心化信息传播中的“同步”和“互信”难题。

我们进一步往深处探讨一下“拜占庭难题”:

很显然,这10支军队是一个由不互相信任的各方构成的网络,是一个去中心化的网络,但它们又必须一起努力完成共同的使命。它们之间唯一的联络方式就是信使。

如果每个城邦向其他9个城邦派出1名信使,那么就是10个城邦每个派出了9名信使,也就是说在任何一个时间有总计90次的传输,并且每个城邦分别收到9个信息,可能每一个信息都传达着不同的进攻时间。

假设这当中有几个城邦故意同时答应几个不同的进攻时间,或者它们重新向网络发起新的信息,都可能造成攻击时间上的混乱。

现在这个网络里是10个人,那么假如是20个呢,30个呢?我们稍加计算就可以发现:随着人数的增加,达成共识的希望会变得越来越渺茫。

把上面例子中的城邦换成计算机网络中的节点,把信使换成节点之间的通信,把进攻时间换成需要达成共识的信息,我们就可以理解“去中心化传播中的共识问题”是一个怎样的难题了。

达成共识对于信息传播的重要性不言而喻。例如,我们在一个去中心化(没有第三方做信用背书)的网络里交易,核实的时候系 统告诉你“关于你的上一笔交易情况,我们的系统里有三个版本的记录”,那么这个系统显然是不可信的。在区块链出现之前,去中心化的共识问题是很难被完美解 决的,要保证达成共识就必须采取中心化的系统。例如,两个不认识的人在网络上交易,A付了钱,B不承认,说自己没收到,A几乎是一点办法也没有的。在淘宝 上交易,因为有了第三方——支付宝的存在,有支付宝做信用背书,交易才能顺利进行。所以我们会发现,在区块链出现之前,我们绝大多数商业行为都是中心化的 系统。

[1] 由2013年图灵奖获得者莱斯利· 兰伯特提出,1982年正式发表。


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